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在恐龙之前,南极洲是三叠纪“蜥蜴王”的天下

2019-2-1@艾米 0 评论

在恐龙之前,南极洲是三叠纪“蜥蜴王”的天下

数百万年之前,地面在霸王龙(所谓的“恐龙之王”)的脚步声中颤抖,而森林覆盖的南极洲则是鬣蜥般大小“蜥蜴王”的家园。

这种古老的爬行动物是一种古蜥蜴,与后来的恐龙、翼龙和鳄鱼同属一类。科学家们最近发现了这种蜥蜴的部分骨骼,可追溯到2.5亿年前,那时南极洲充满了动植物。

科学家在一项新研究报告中指出,这个前“国王”的化石不仅可以更加清晰的描绘南极洲森林景观,也有助于解释地球历史上最大规模物种灭绝后的进化景观。

虽然蜥蜴化石不完整,但研究人员能够从融合的椎骨中辨别出它是一种成年爬行动物,并且它的身长大约为4到5英尺(1.2到1.5米)。它们被称为Antarctanax shackletoni:名字的第一部分来自希腊语中的“南极国王”;第二部分是对英国极地探险家欧内斯特·沙克尔顿(Ernest Shackleton)的开拓致敬,后者将Beardmore冰川命名为“比尔德莫尔冰川” 。自其1908年探险之后,最近发现了许多南极化石,包括Antarctanax。

蜥蜴脊柱和脚骨的细微特征表明它是一种新物种,它的脚形表明它生活在陆地上,在森林地面上活动。它的脚部没有任何适应性改变,这会使我们认为它生活在树上或者是一个挖洞者。

联系现今的南极洲 – 一片冰冻的,大部分没有生命的被冰雪覆盖的沙漠,那些树木可能很难想象。但研究报告的作者报告称,数亿年前,南极洲曾经有温暖湿润的环境,气温很低,如果有的话跌破冰点。

研究者有证据表明曾经这里到处都是分布广泛的森林,大河流经这些森林。 在树木和河流之间漫游的是两栖动物,被称为cynodonts哺乳动物的亲戚,被称为长有獠牙和喙的双子齿类动物以及像Antarctanax这样的爬行动物。

但这个化石也有助于一个重要的进化故事。随着这种以前不为人知的古代爬行动物的发现,研究人员正在拼凑出二叠纪大规模灭绝后不久出现的意想不到的蜥蜴多样性- 大约2.52亿年前发生的灾难性事件导致约96%的海洋物种和约70%的陆生脊椎动物灭绝。科学家此前曾认为,在全球灭绝事件之后,动物需要花费数百万年才能实现多样化并填补这个星球的空白。但根据该研究,Antarctanax表明,在二叠纪灭绝后的几百万年内,古蜥蜴开始多样化。

如果你看一下三叠纪最早的岩石,蜥蜴和其他群体爆炸性地辐射。虽然Antarctanax的鬣蜥样身体可能看起来不显眼,但一些三叠纪爬行动物进化成翼龙在天空翱翔,而其他爬行动物则返回海洋,最终进化成巨大的鱼龙和蛇颈龙 – 它们的祖先可能与Antarctanax同时出现。

本文源自 Live Science ,由米粮仓 艾米 基于创作共用协议(CC BY-NC)发布。

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